5/01/2005

iPod Shuffle初哥下海記

寫在前面:先此聲明,筆者以前有用過Apple的產品,一早己被Apple的halo effect所迷倒,故本文不求持平,但求對準買家有指導作用,如有錯漏,請多多指教。

iPod Shuffle:最抵買的iPod?


iPod 在近年成功擊退MD、MP3等音樂播放機,成為隨身聽的王者,蘋果電腦集合優良而追上潮流的設計、與iTunes的整合、易用等優點,令iPod 大賣特賣,更進而取代walkman成為新一代潮流文化標誌。然而,蘋果在定價一直高企,iPod又比一般亞洲廠商的MP3播放機笨重,故此,雖然 iPod mini 的推出在一定程度上成功在中價市場上打出名堂,但前面的因素始終令iPod在日本以外的亞洲市場發展比歐美為慢。有見及此,今年一月蘋果終於祭出它的必殺 一擊 - iPod Shuffle - 一部在精密計算下誕生,針對低價市場的iPod。

為達致低價的定位,蘋果在Shuffle的策略上作出多項大膽的嘗試:棄用螢幕、把功能減至最基本的播放、機體外形亦大幅減磅。結果出人意表地有趣:機身 比一排香口膠更小,輕如無物,設計極盡簡約之能事。再加上flash memory功能,令其已經極有競爭力的定價更吸引。(當買一張512M flash drive已是三、四百之時,同容量的Shuffle只是七百八十,播放機功能其實只售三百元左右。)

好,看到這裏,大家應該會問:好用/抵買嗎?筆者會如此答:好用,但抵買與否取決於你對一部音樂播放機的要求。

易用?當然!

易用和美觀的外形,是iPod賴以成功的特色。作為iPod家族的小弟,Shuffle當然亳不遜色。界面只有五個按鈕和一個推制;推制是開關/模式選 擇,而基本功能如播放/暫停、音量控制、向前/後跳軌、fast forward/reverse都在正面的五個按鈕上。按鈕的排列和iPod的click wheel相似,加上iPod招牌"易花"白膠外殼,雖然沒有click wheel,但仍十分醒目易認。除了剛開始用的時候推制有點緊和對位比較難以外,其他按鈕的反應都極佳,而且十分就手,只用觸覺操作絕無難度。電量方面, 官方數字為十二小時,個人無責任測試時Shuffle輕鬆達標。

iPod Shuffle有兩個播放模式:順序播放和Shuffle。順序播放顧名思義、Shuffle則是一般播放機都會有的random play。功能其實很一般,但慣用一般CD/MD/MP3播放機的用家可能需要較多時間適應,例如沒有螢幕,選曲會比較困難。

軟件方面,如其他iPod一樣,附送的iTunes是為Shuffle抄歌的唯一辦法。雖然別無選擇,但用家可以自建playlist, 亦可用iTunes的Autofill功能,以歌曲的播放次數/用家評分/音軌種類等原素隨機選曲並抄入playlist,和Shuffle之名有異曲同 弓之妙。另一方面,iTunes可以快捷地把CD轉錄成MP3檔或AAC檔(註1),慣聽CD的用家可以輕易把自己的CD轉錄並抄上Shuffle,極為 方便。由於Shuffle使用USB2.0介面,故此抄歌速度快極有限,但正因為容量較小,抄滿一部1GB的Shuffle只需要5-10分鐘,可以接 受。

在音色上,梗看Shuffle短小精捍,其實音色極佳,低音強勁有力,高音亦清脆琍落,音量輸出更是出奇地強,推至七成己是極大聲, 最高更絕對可以打壞耳 機兼震聾耳朶。匹配Sennheiser MX500己經有極佳表現,用上筆者的Audio Technica ATH-EM7 SV,音色更是滑如絲綢。另外,網上有人曾把Shuffle與其他iPod及MP3播放機比較,結果竟然是Shuffle大勝(註2),可見 Shuffle並未因平價而在用料上減省,其講究可見一班。

iPod Shuffle適合你嗎?正如筆者開始時所講,每人用隨身聽的習慣不同,Shuffle的簡約不一定適合。它的容量小,自然可放的歌不會多(1GB的話, 320kbps的歌一百首左右),沒有螢幕或其他功能(收音機、錄音等)亦可能令部分買家卻步。然而,如果把它當作一部只播放你喜歡的歌曲的收音機,它其 實是十分稱職的。因為輕如無物,Shuffle十分適合運動時使用,用附送的頸繩掛在頸上極為輕便,用armband(須另購)亦可,唯一要注意的可能是 給搶掉吧。(由於頸繩是連在USB插上的蓋子上,其實很容易被搶掉的。)

體貼的設計+超低售價+品牌=成功要素?

行筆至 此,大家可能會認為Shuffle在功能上並不特出,要在亞洲區各大MP3廠商手上分一杯羹並不容易。﹔無疑,Shuffle推出只有三個月,要推 測這小傢伙對MP3市場中長期的影響並不容易。只是,蘋果聲稱在上年十二月至本年二月(即Shuffle推出後一個月),iPod在全球flash memory播放機市場的佔有率竟然由0%直跳至43%(註3);由於iPod糸列只有Shuffle是用flash memory,故此Shuffle的銷量直接反映在佔有率上,即Shuffle已在某情度上已攻破flash memory播放機市場。而在三月前,Shuffle在全球各地一直賣斷市,需求大得驚人。iPod家的小弟,實力可不容忽視。而事實上,就筆者所見,近 日在街上用iPod的人漸多,相信大部份會是Shuffle用家。(當然,某寬頻供應商送Shuffle會是其中一大原因。) 新加坡大廠Creative本星期公佈業績倒退時,矛頭便直指蘋果大割價令他們必須跟隨,利錢大減(註4)。

iPod Shuffle為甚麼能一嗚驚人?售價自然是其中一大原因,但蘋果不斷追求優良的"使用經驗"(即洋文所謂user experience,或是中文所謂的"好用")的努力,以至iPod追上潮流的設計功勞亦不少。例子:筆者經常把Shuffle放在衣袋中,然後直接透 過衣服作簡單操作(fast forward/reverse之類),一切全靠觸覺,正因為介面和模式簡單。雖然其他播放機都可能操作簡便,然而他們卻沒有其他的優勢,如價錢、體貼而 入時的設計、iPod的品牌效應等。蘋果只是以短短一季的時間,便以Shuffle再一次証明市場觸覺加上設計和合理的定價才是在consumer electronics市場的致勝之道。深明此道的蘋果,不發達才怪!

註:

1/ 以320K壓縮(MP3/AAC最低值,音質最佳),五分鐘的音樂轉MP3只需半分鐘,轉AAC亦只是需要一分半鐘左右。

2/ 詳見: Bill Machrone寫的Quantifying Digital Audio Player Performance, (http://home.comcast.net/~machrone/playertest/playertest.htm) 及 Shuffle’s got a Secret, (http://www.pcmag.com/article2/0,1759,1777890,00.asp)

3/ 詳見: PiperJaffray: iPod shuffle, Mac mini sales well ahead of expectations, (http://www.appleinsider.com/article.php?id=1000)

4/ 詳見: MP3 player sales drive Creative to record Q3, (http://playlistmag.com/news/2005/04/22/creative/index.php)
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